La quinta forma de transporte moderno

Los trenes de alta velocidad no son un concepto nuevo. Mi primera introducción a la idea llegó a una edad temprana mientras veía los dibujos animados Astro-Boy y Mega Man. Ambos espectáculos retratan ciudades futuristas con ferrocarriles flotantes fabricados para trenes de alta velocidad. Ahora, la levitación de las vías puede estar todavía muy lejos, pero estamos viviendo en una época en la que los ferrocarriles de alta velocidad están maduros.

Hyperloop Pod

Los primeros trenes y vías de tracción eléctrica se desarrollaron en Alemania cuando el entonces ferrocarril estatal prusiano unió sus fuerzas con diez empresas eléctricas y de ingeniería. Juntos electrificaron cuarenta y cinco millas de ferrocarril militar, enviaron un vagón que viajaba a 128.4 mph (206.7 km/h) y probaron la validez del sistema de ferrocarril electrónico.

Hoy en día, los ferrocarriles electrónicos se utilizan en todo el mundo y han dado paso a máquinas capaces de desplazarse a velocidades mucho mayores gracias al uso de imanes. El tren de levitación magnética (maglev) más rápido del mundo recorre alrededor de 500 km/h (350 mph). Actualmente, Corea del Sur estaba tomando medidas para abrir su primera línea maglev en junio de 2015, pero aún no han sido capaces de revelar el tren a las masas para su uso público. Su maglev transportará pasajeros desde el aeropuerto de Incheon con la ciudad de Yongyu.

A diferencia de los países asiáticos y europeos que buscan un mayor desarrollo de las líneas ferroviarias maglev, Estados Unidos ha estado buscando soluciones alternativas a sus congestionadas carreteras y vías aéreas. ¿Podría el inventor sudafricano Elon Musk ser la clave del problema del tráfico en Estados Unidos?

Concepto Hyperloop

Elon Musk y el ferrocarril Hyperloop

Elon Musk apareció en escena cuando trajo a paypal al mercado y luego vendió la compañía en 2002 por 1.200 millones de dólares. Musk rápidamente formó sus dos siguientes empresas, Tesla Motors, Inc. (NASDAQ:TSLA) y SpaceX, los cuales fueron objeto de un fuerte escrutinio por parte de los críticos de inmediato.

Sin embargo, Tesla Motors, con su fábrica en Freemont, California, se ha convertido en el fabricante de automóviles eléctricos más conocido del mundo, y su sedán de lujo Modelo S es el primer gran éxito de Tesla en el mercado de los vehículos eléctricos. Con el Modelo X programado para su lanzamiento este otoño y un Modelo 3 más asequible que saldrá al mercado en 2018, Musk ha tomado el mundo del automóvil por asalto. SpaceX fabrica sus naves espaciales en Hawthorne, California. La compañía ya está enviando su nave espacial Dragón a la Estación Espacial Internacional en misiones de reabastecimiento. Musk también tiene planes de enviar humanos a Marte, pero antes de que lo haga está el Hyperloop.

La idea de Musk de una vía ferroviaria Hyperloop, a la que Musk se refiere como la quinta forma de transporte moderno, que conecta Los Ángeles y San Francisco, restaría mucho del tiempo que llevaría viajar de una ciudad de la costa oeste a la otra. Proyectado para viajar a velocidades cercanas a las 750 mph (1,200 km/h), un tren que saldría de Los Ángeles llegaría a San Francisco sólo 30 minutos más tarde. Esto sería revolucionario para aquellos que desean vivir en Los Ángeles pero trabajan en San Francisco o viceversa. Musk y el Hyperloop lograban este tipo de velocidades teóricas creando un vacío para que el tren se moviera.

El Hyperloop de Musk es caro – y tal vez peligroso

Aquí, sin embargo, es donde las cosas se ponen difíciles. La alta velocidad conlleva un alto riesgo. El túnel de vacío tendría que ser fabricado con tolerancias muy específicas. Cualquier tipo de daño estructural podría conducir a una fuga de aire o separación de la vía causando que todo el sistema falle y resulte en un choque devastador. Musk ha planeado construir una pista de pruebas en California. Con sólo cinco millas de longitud, se estima que la construcción de las pistas de prueba cuesta cerca de 100 millones de dólares. Dejar que muchos piensen que la realidad del concepto puede estar un poco fuera de su alcance. El costo de construir una vía suspendida a lo largo de 400 millas de la autopista 5 costaría aproximadamente $8 billones de acuerdo a los cálculos de Musk. Aunque esto pueda parecer una factura muy elevada, no es nada comparado con la cotización de 67.800 millones de dólares de las Autoridades Ferroviarias de Alta Velocidad de California para construir un ferrocarril convencional de alta velocidad a lo largo y ancho de la costa oeste. Mejor aún, Musk ha pronosticado que el costo de un viaje será de sólo $20 por pasajero, lo que hace del Hyperloop un medio de transporte asequible y no sólo un lujoso lujo para los más acomodados.

A pesar de los riesgos involucrados en la construcción y operación del Hyperloop, este tipo de ferrocarril beneficiaría a muchos viajeros y, con suerte, limitaría la cantidad de tiempo que pasan sentados en el tráfico en las autopistas. Desafortunadamente, las pruebas de la vía Hyperloop aún no han comenzado y es posible que la vía férrea final no esté terminada hasta dentro de veinte años.

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